Når én kone ikke er nok

Avslørende reportasje fra innsiden av en kontroversiell sekt som praktiserer flerkoneri

17. februar 2010 av Scott Anderson

De første medlemmene av menigheten kommer til Leroy S. Johnson-forsamlingshuset i Colorado City i Arizona ved 18-tiden. En halv time senere er det kø ut på gaten, ned langs bygningen og ut på parkeringsplassen. Kl. 19 har køen blitt flere hundre meter lang og teller flere tusen mennesker: menn og gutter i dress og kvinner og jenter som er kledd i pastellfargede ”præriekjoler”.

De mange menneskene har kommet for å ta et siste farvel med 68 år gamle Foneta Jessop, som døde av hjertestans noen dager tidligere. Nå ligger hun i en åpen kiste i en sal der det er høyt under taket, og sønnene hennes står ved fotenden og tar imot. Mannen til Foneta, Merril, står ved siden av kisten, og ved hodeenden venter alle de andre hustruene til Merril. De er kledd i like, hvite kjoler. Foneta var Merrils første hustru.

Colorado City har en spesiell betydning for Fonetas trosfeller. Sammen med søsterbyen Hildale i Utah er den utgangspunktet for Den fundamentalistiske Jesu Kristi kirke av siste dagers hellige – også kalt FLDS. Den er en utbrytergrein av mormonkirken, som praktiserer flerkoneri. På 1920- og 1930-tallet slo en håndfull familier seg ned på grensen mellom Utah og Arizona, etter at mormonkirkens ledelse ble stadig mer målrettet i arbeidet med å frigjøre seg fra den polygamistiske fortiden. I 1935 gav kirken beboerne i området et ultimatum: Gi opp flerkoneriet, eller bli utstøtt. Stort sett alle avslo og ble kastet ut.

Ved minnehøytideligheten for Foneta holder både mannen hennes og tre av sønnene tale og roser henne for sin troskap mot pakten om flerkoneri. Men under det hele ligger det en antydning av disharmoni, og Merril Jessop kommer med noen vage referanser til sitt anstrengte forhold til Foneta. En av konene til Merril mangler ved kisten. Carolyn Jessop, den fjerde kona hans, forlot husstanden i 2003 sammen med sine åtte barn og skrev en bestseller om sitt liv i FLDS. Hun beskriver et avstengt miljø og en svært ulykkelig Foneta: en overvektig eneboer som falt i unåde hos sin mann og sov bort livet sitt. Hun kom bare ut fra rommet sitt om natten for å spise, vaske klær og se på gamle Shirley Temple-filmer på TV.

Da høytideligheten er over, går de fleste i forsamlingen over på Isaac Carling-kirkegården, der Foneta etter en kort seremoni blir gravlagt. Det har kommet folk fra FLDS-menigheter i Texas, Colorado og British Columbia, og jeg går ut fra at det enorme frammøtet skyldes den framtredende posisjonen som Fonetas mann har. Merril Jessop er en av de ledende figurene i FLDS og biskop i kirkens store menighet i VestTexas. Men den 37 år gamle bokholderen Sam Steed, som fungerer som guide for meg, forklarer i sitt karakteristiske, milde tonefall, at det ganske ofte holdes store begravelser. ”I hvert fall 15–20 ganger i året,” sier han. ”Denne begravelsen er kanskje litt større enn de fleste, men selv når det er et lite barn som har dødd, kan man godt regne med 3000–4000 deltakere. Det er noe av det som binder oss sammen. Det minner oss om at vi er en del av et større fellesskap. Vi henter styrke hos hverandre.”

De færreste amerikanere hadde hørt om FLDS før politiet stormet en avsidesliggende ranch i Vest-Texas i april 2008. Den ble kalt Yearning for Zion (lengsel etter Zion). I dagene som fulgte kunne TV-seerne følge det bisarre opptrinnet som utspilte seg da flere hundre barn og kvinner kledd i gammeldagse præriekjoler og med vakkert oppsatt hår, ble drevet inn i noen skolebusser av sosialarbeidere og politimenn.

Razziaen skyldtes telefonoppringninger til et senter for voldsrammede kvinner og barn, angivelig fra en 16 år gammel jente som hevdet at hun ble seksuelt misbrukt og slått av sin middelaldrende ektemann. Telefonhenvendelsene virket troverdige, for de som bodde på ranchen, tilhørte FLDS-sekten og var disipler av ”profeten” dens, Warren Jeffs. Sistnevnte ble dømt i 2007 ved retten i Utah for å ha viet en 14 år gammel jente til et sektmedlem.

Det viste seg likevel snart at telefonoppringningene var et falsum. Og til tross for at myndighetene tydeligvis hadde forventet en voldsom konfrontasjon i stil med skytingen ved Branch Davidian-sektens hovedkvarter i Waco i Texas i 1993, begrenset våpenarsenalet på ranchen seg bare til 33 fullt lovlige skytevåpen. En appelldomstol i Texas avgjorde senere at myndighetene ikke hadde hatt tilstrekkelig belegg for å fjerne de over 400 barna fra hjemmene sine, og de fleste var hjemme hos familien igjen etter mindre enn to måneder.

De texanske myndighetene hadde imidlertid hatt anledning til å avhøre tenåringer som var gravide eller hadde barn, og nå begynte man å undersøke hvor mange mindreårige jenter som hadde blitt ”beseglet”, det vil si gift med eldre menn (det er bare det første ekteskapet som er juridisk gyldig). 12 FLDS-medlemmer, bl.a. Warren Jeffs, ble tiltalt for forskjellige forhold som spente fra bigami til sex med mindreårige. Raymond Jessop var den første som ble stilt for retten, og han ble i november 2009 kjent skyldig på ett punkt. De andre sakene går senere i år.

Kanskje du er interessert i ...

Les også