Nye blinde slanger funnet

Marklignende skapninger levde på Madagaskar før den ble en øy

7. april 2010 av Brian Handwerk, National Geographic News

Genene hos en nyoppdaget slangeslekt tyder på at det levde blinde slanger på Madagaskar ganske lenge før landområdet faktisk ble en øy.

Oppdagelsen bidrar til større forståelse for hvordan disse slangene - som man sjelden ser, og som selv nesten ikke kan se - endte med å kolonisere store deler av kloden.

Blinde slanger blir opptil 30 cm lange, de oppfører seg omtrent som mark og lever nede i bakken på alle kontinenter unntatt Antarktis. Men i motsetning til markene har de blinde slangene ryggvirvler og ørsmå skjell.

"Kontinentaldriften har hatt stor betydning for utviklingen blant de blinde slangene ved at bestandene ble atskilt når kontinentene gled fra hverandre," uttaler Nicolas Vidal ved Muséum National d’Histoire Naturelle i Paris.

Nicolas Vidal var nestleder av undersøkelsen, som er offentliggjort i tidsskriftet Biology Letters.

Madagaskar, som nå anses å være en del av Afrika, gled for 94 millioner år siden bort fra landmassen som i dag utgjør India.

Siden da har de blinde slangene på Madagaskar endret seg nok til at de har dannet en helt ny slekt, kommenterer Blair Hedges, biolog ved Penn State University i USA og leder av undersøkelsen.

Blinde slanger løsriver seg fra “Indigaskar”

Det eksisterer så godt som ingen fossiler av blinde slanger, derfor har utviklingshistorien deres vært et mysterium.

Men ved å sammenligne fem gener fra 96 vidt spredte arter av blinde slanger klarte forskerne å kartlegge slangenes evolusjonære stamtre.

Ved hjelp av anslåtte tidsrammer for genetisk mutasjon kunne forskergruppen beregne når de ulike artene var oppstått.

De marklignende slangene dukket først opp på det sørlige superkontinentet Gondwana, sier forskerne.

Da Gondwana delte seg, ble de blinde slangene isolert på det forskerne kaller "Indigaskar", en landmasse som omfattet det vi nå kjenner som India og Madagaskar.

Relativt kort tid etter delingen oppsto den nyoppdagede slekten, viser genetiske data.

Mysterium rundt de blinde slangenes utbredelse

Etter at "Indigaskar" ble to landmasser, fikk de blinde slangene på en eller annen måte utbredelse langt utenfor både India og Madagaskar.

På mystisk vis dukket slangene opp i Australia for cirka 28 millioner år siden i en periode da kontinentet var helt uten landforbindelser.

Afrikanske og søramerikanske slektslinjer av blinde slanger delte seg tilsynelatende for bare 63 millioner år siden. Det er rundt 40 millioner år etter at Afrika og Sør-Amerika skilte lag, så drivende landmasser kan ikke ha forårsaket den senere evolusjonære oppdelingen.

Hvordan kunne slangene hoppe fra ett kontinent til et annet?

Når man ser bort fra kontinentaldrift - og selvsagt flyging - "kan man se at det må ha skjedd en spredning via havet for at slangene kunne komme til Australia og også kolonisere Sør-Amerika og øyene i Karibia," sier Blair Hedges.

Med andre ord dro slangene av gårde på tømmerflåter og krysset verdenshavene om bord på flytende vegetasjon som var full av insektene som slangene levde av.

"Enkelte forskere har hevdet at spredning via havet er en usannsynlig måte for underjordiske organismer å innta verden på," hevder Blair Hedges i en uttalelse.

"Data vi har, styrker imidlertid påstanden om at den slags 'usannsynlige' begivenheter ikke desto mindre faktisk har funnet sted i løpet av utviklingshistorien."

Kanskje du er interessert i ...

Les også