Lærskilpadden: En gammel sjøulk

Den har levd på dypet i verdenshavene i 100 millioner år. Møt den største av alle skilpaddene - lærskilpadden – som kan tåle presset og kulden på alle dyp.

5. november 2009 av Tim Appenzeller

En sensommerdag i 1961 fikk biologen Sherman Bleakney en oppringing om et merkelig havdyr som noen fiskere hadde losset på en kai i Halifax i Nova Scotia øst i Canada. Sherman Bleakney ble ganske fascinert av det han så på kaien. Midt i den nysgjerrige folkemengden lå en stor, svart havskilpadde på ryggen. Den veide hele 400 kg og hadde et gummiaktig ryggskjold og vingelignende forluffer. Det var en lærskilpadde, – den største av alle havskilpaddene – og egentlig hører den overhodet ikke hjemme i de kalde, canadiske farvannene, men i tropene.

Men da Sherman Bleakney begynte å forhøre seg om saken, viste det seg at fiskerne ofte så lærskilpadder i havet utenfor Canada. Det kunne bare bety en ting, skrev han i 1965. ”Den kalde atlanterhavskysten vår invaderes åpenbart av skilpadder av tropisk opprinnelse hvert år.” Tilknytningen deres til sørligere himmelstrøk var tydelig hos de få døde skilpaddene han undersøkte. En av dem hadde en kvist fra et tropisk mangrovetre sittende i øyet; en annen hadde rankeføtter fra varmere klima på skjoldet. Men lærskilpaddene klarte seg og trivdes til og med i temperaturer som ingen andre havskilpadder kunne overleve i. Og mageinnholdet i skilpaddene var enda merkeligere: De store magene var fulle av istykkermalte maneter, blant annet brennende munnarmer, og spiserørene var utstyrt med 7 cm lange pigger som vendte nedover for å holde på alt det glatte byttet.

Sherman Bleakney gikk med tiden videre til andre forskningsområder – sjøpølser var hans store interesse – men han sluttet aldri å være betatt av det store dyret han hadde sett på havnemoloen i Nova Scotia. ”Det var helt ufattelig,” husker han. ”Et krypdyr på den størrelsen som kan leve av maneter i iskaldt vann.” Nesten 50 år senere er forskere fremdeles forbløffet over lærskilpaddens fysiske overlegenhet.

I løpet av de siste 25 årene har biologer som teller eggleggende lærskilpadder på tropiske og subtropiske strender, slått alarm fordi antallet har sunket drastisk. På stillehavskysten i Mexico og i Mellom-Amerika har antallet gått fra titusenvis eller hundretusenvis av skilpadder til noen få hundre i dag. I Malaysia har bestanden sunket fra noen tusen til bare en håndfull. Naturvernorganisasjonen The World Conservation Union har lærskilpadden på sin liste over akutt truede dyrearter, og man kan bli helt motløs over de mange måtene de dør på: viklet inn i fiskegarn og druknet, kvalt i plastposer, truffet av skip, slaktet på grunn av kjøttet, dødsdømt allerede før de blir klekket ut fordi eggene blir gravd opp og solgt som mat eller elskovsmidler. Lærskilpadden har eksistert i 100 millioner år. ”Den var på stranden allerede da Tyrannosaurus rex var det største rovdyret,” sier Scott Eckert ved Wider Caribbean Sea Turtle Conservation Network i USA.

Lærskilpadden er en overlever. Den kan dykke over 1000 meter under vann, svømme tvers over hav og holde varmen i vann nesten på frysepunktet. Den lever på en kost som de færreste kan tåle. Framfor alt kan lærskilpadden utnytte gunstige forhold når den finner dem. Det kan være ubebygde hekkesteder eller store oppblomstringer av maneter. Andre havskilpadder holder seg til bestemte strender å hekke og ta til seg næring på, og det gjør dem sårbare når menneskene trenger seg på. ”Lærskilpadder behandler hele havet som sin egen lille dam,” sier biolog Jeanette Wyneken ved Florida Atlantic University i USA. Og resultatet er at bestanden av lærskilpadder noen steder faktisk er på vei opp.

Kanskje du er interessert i ...

Les også