50 millioner år uten sex

Forskere har endelig løst mysteriet rundt hvordan en liten skapning har kunnet trives i opptil 50 millioner år uten sex: Den tørker ut.

15. februar 2010 av Ker Than, National Geographic News

Hjuldyr av klassen Bdelloida – mikroskopiske, aseksuelle, virvelløse dyr som lever i ferskvann – er ultimate forsvinningskunstnere og kan holde sine fiender fra livet ved å tørke ut og blåse bort.

For de fleste dyr er sex ikke bare en metode til å produsere neste generasjon, men også en måte å unngå fiender på.

”Hvis en organisme slutter å ha sex og lar genomet krystallisere, blir den utviklingsmessig inhentet av alle [sine fiender] og kan raskt utkonkurreres,” forklarer Paul Sherman, nevrobiolog ved Cornell University i New York.

Denne teorien, kjent som den røde dronningens teori, bidrar til å forklare hvorfor de fleste dyr anstrenger seg for å finne en make og ha sex.

Men hjuldyr, som er de eneste kjente ”opprinnelig aseksuelle” i dyreriket, har overlevd ved å avstå fra sex de siste 30 til 50 millioner årene. I løpet av den perioden har hjuldyret knoppskutt til mer enn 450 arter over hele kloden.

Andre vesener som formerer seg uten sex – for eksempel nematoder – antas å dø ut etter noen hundre tusen år.

Når hjuldyrene er truet av snyltesopp, tørker de ut og lar seg blåse bort med vinden. De våkner til liv igjen når de utsettes for ferskvann. Forskere anslår at det kan være nesten 100 hjuldyr i en enkelt vanndråpe.

Mens de fleste dyr er fastlåst i et utviklingsmessig våpenkappløp med sine fiender, unnslipper altså bdelloide hjuldyr dem fullstendig ganske enkelt ved å la seg bære av vinden. For å få vite mer om bdelloidenes overlevelsesstrategi infiserte Paul Sherman og hans kollega ved Cornell University, Chris Wilson, bestander av hjuldyr i ferskvann med dødelig sopp og konstaterte at alle døde i løpet av noen få uker.

Så ble andre infiserte bestander tørket ut i kortere eller lengre tid, før de igjen ble utsatt for vann. Forskerne fant ut at hjuldyrene kunne leve lenger uten vann enn soppfienden. Jo lenger de infiserte bestandene forble uttørket, desto større var sjansen for å overleve.

I et annet eksperiment plasserte forskerne de uttørkede, soppinfiserte hjuldyrene i et vindkammer. De observerte at hjuldyrene var i stand til å blåse bort og la soppene ligge igjen. Forskerne tror at ved at hjuldyrene tørker ut og svever – noen ganger tusenvis av kilometer – kan de hele tiden skape nye, uinfiserte bestander.

”Bdelloidene leker gjemsel i det uendelige,” sier Paul Sherman, som nylig fikk offentliggjort forskningen sin i tidsskriftet Science.

Tim Barraclough, utviklingsbiolog ved Imperial College London, men som ikke har vært med på undersøkelsen, sier at det er ”virkelig spennende” forskning.

”Bdelloider har vært i søkelyset siden John Maynard Smith kalte dem en evolusjonær skandale – hvordan har de vært i stand til å overleve så lenge og med så stor suksess uten å ha sex?”

Selv om den nye undersøkelsen tyder på at bdelloidenes evne til å lette når faren truer, er et viktig element i deres overlevelse, er det trolig ikke det eneste, sier Tim Barraclough. ”Andre faktorer – som evnen til å overta og bruke DNA fra omgivelsene – kan også spille en rolle,” sier han.

Men det er flere uløste gåter. ”Selv om mange bdelloider lever på steder som ofte tørker ut, f.eks. midlertidige dammer, finnes det store mengder på permanent våte levesteder som ikke kan tørke ut. Hvordan unngår de å tiltrekke seg parasitter?”

Kanskje du er interessert i ...

Les også