Discoverys siste reise

Etter flere måneders venting lettet romfergen Discovery fra Kennedy Space Center i Florida 24. februar. Av gårde på sin 39. og siste planlagte ferd. Samtidig går NASAs romfergeprogram mot slutten.

10. mars 2011 av Rachel Kaufman, National Geographic News

Discovery ble bygd etter Columbia og Challenger som NASAs tredje romferge, og nå er den det eldste og mest bereiste fartøyet i det amerikanske romprogrammet.

Til ferden STS-133 skulle Discovery frakte forsyninger, reservedeler og en såkalt Permanent Multipurpose Module, en lagerenhet som utgjør den siste delen av den internasjonale romstasjonen.

På grunn av en rekke lekkasjer ble oppskytingen av Discovery utsatt fra den opprinnelige datoen i november. Og 24. februar innebar reparasjonen av en skadet flis og et dataproblem at oppskytingen ble utsatt til siste øyeblikk. Det var bare fire sekunder igjen av den avsatte oppskytingstiden – hadde det tatt lengre tid, måtte ferden bli utsatt til en senere dato.

Under alle oppskytinger kan de siste tre sekundene "føles som en evighet", sier NASA-testleder Steve Payne og legger til at det var en "merkelig følelse" å se Discovery lette. Selv om oppskytingen var et stort øyeblikk, "hadde vi arbeidet med det i månedsvis", sier han, og etter all den tiden var oppskytingen av romfergen nærmest en lettelse.

Endelig hjemme igjen

.

Discovery landet på Kennedy Space Center i Florida kort tid før kl. 12 onsdag 9. mars.

Det er ennå ikke kjent hvor romfergen skal nyte sitt otium, men ifølge ryktene er Smithsonians National Air and Space Museum i den nordlige delen av Virginia i USA et aktuelt sted.

Med en historie som Discoverys er det ikke rart at flere forskjellige institusjoner slåss om æren det vil være å huse fartøyet: Discovery var den første romfergen som ble sendt opp etter katastrofene med henholdsvis Columbia og Challenger. Det var også denne romfergen som ble brukt til oppskytingen av Hubble-romteleskopet, og den første romfergen som la til ved den internasjonale romstasjonen.

"Navnet Discovery rommer mye historie," sa besetningsmedlem Michael Barratt fra romstasjonen i et intervju med NASAs TV-stasjon. "Det har vært en stor ære og et privilegium å få lov til å foreta den siste flygningen med Discovery. Og det er noe å leve opp til for det neste fartøyet med navnet Discovery."

Kanskje du er interessert i ...

Les også