Ny Jord-lignende planet oppdaget?

En fremmedartet planet 36 lysår unna er kanskje en av de mest Jord-lignende man har funnet til nå, hvis den har nok skyer, hevder en ny undersøkelse.

1. september 2011 av Rachel Kaufman, National Geographic News

En ny planet, som har fått det ikke særlig poetiske navnet HD85512b, er oppdaget i bane rundt en oransje dvergstjerne i stjernebildet Vela.

Astronomer oppdaget planeten ved hjelp av European Southern Observatorys instrument HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher) i Chile.

Når man jakter på nye planeter, kan man bruke denne radialhastighetsteknikken til å speide etter "flimring" i lyset fra stjernen som kan indikere tyngdepåvirkning fra kloder i bane rundt den.

3,6 ganger tyngre enn Jorden

Dataene fra HARPS viser at planeten har 3,6 ganger mer masse enn Jorden, og at den nye kloden går i bane rundt vertsstjernen i en avstand som gir optimale muligheter for å finne vann i flytende form på overflaten av planeten, omstendigheter som forskere mener er avgjørende for at det kan forekomme liv, slik vi kjenner det.

"Avstanden stemmer helt hvis man ønsker å finne flytende vann", sier lederen av undersøkelsen, Lisa Kaltenegger ved Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics i USA og Max Planck-instituttet for astronomi i Tyskland.

"Hvis man skalerer den ned til vårt system, er den litt lenger ute enn Venus er i forhold til vår sol." I den avstanden mottar planeten trolig litt mer solenergi fra sin stjerne enn Jorden gjør fra Solen.

Men Lisa Kaltenegger og hennes kollegaer har estimert at et skydekke på minst 50 prosent vil reflektere tilstrekkelig mye energi ut i rommet til å hindre overoppheting.

Jorden har i gjennomsnitt et skydekke på 60 prosent, så en delvis overskyet himmel på HD85512b er "ikke utelukket", sier hun.

Skyer av vanndamp forutsetter imidlertid at det finnes en atmosfære som ligner på Jordens, og det kan ikke måles for så fjerne planeter med eksisterende instrumenter.

Modeller for planetdannelse forutsier at planeter med over ti ganger Jordens masse har atmosfærer med overvekt av hydrogen og helium, sier Lisa Kaltenegger. Mindre tunge planeter, deriblant HD85512b, har snarere Jord-lignende atmosfærer som stort sett består av nitrogen og oksygen.

Ny planet "en sterk kandidat" når det gjelder beboelighet

Den nyoppdagede planeten er bare den andre steinplaneten utenfor vårt solsystem som man med sikkerhet vet befinner seg i den beboelige sonen til sin stjerne, altså det området rundt en stjerne som ikke er for varmt og ikke for kaldt for vann i flytende form.

Den andre kandidaten, planeten Gliese 581d, ble også oppdaget ved hjelp av HARPS. Denne planeten ligger i den kjølige utkanten av sin stjernes beboelige sone.

Gliese 581g ble oppdaget i 2010 og utnevnt til den hittil mest Jord-lignende planeten. Statusen er imidlertid omdiskutert, og noen eksperter mener at hele planeten i virkeligheten er en datafeil.

Manfred Cuntz, som leder astronomiprogrammet ved University of Texas i USA, uttaler at det er nødvendig med mer kunnskap før noen kan begynne å fantasere om hvorvidt det finnes vesener på den nyoppdagede planeten.

"Det er ikke deres skyld at det ikke er flere opplysninger til rådighet [om planetens atmosfære] på det nåværende tidspunkt", sier Manfred Cuntz om forskergruppen. "Den ser i prinsippet ut til å være en sterk kandidat."

I tillegg til størrelse og beliggenhet er det to andre ting som taler for at det muligens kan eksistere liv på HD85512b, sier Manfred Cuntz.

Banen til planeten er nesten sirkelformet, noe som bør gi et stabilt klima, og vertsstjernen HD85512 er eldre og derfor mindre aktiv enn vår egen sol, noe som reduserer sannsynligheten for elektromagnetiske stormer som kan skade planetens atmosfære.

Men ikke nok med det, solsystemets alder på 5,6 milliarder år "gjør det i prinsippet mulig for liv å oppstå og utvikle seg", sier han. Til sammenligning mener man at vårt eget solsystem er ca. 4,6 milliarder år gammelt.

Ny klode et godt sted å trene yoga?

Med de nåværende mulighetene for romfart er det ikke sannsynlig at mennesker i overskuelig framtid vil kunne besøke HD85512b.

Men hvis vi kunne, ville den nyoppdagede kloden nok virke som en ganske fremmedartet verden: fuktig, varm og med en tyngdekraft 1,4 ganger større enn på Jorden, sier Lisa Kaltenegger.

På den andre siden ville "varm yoga kanskje være noe man ikke trengte å betale for", spøker hun.

Undersøkelsen av HD85512b vil bli offentliggjort på hjemmesiden arXiv.org og er godkjent for publisering i tidsskriftet Astronomy and Astrophysics.

Kanskje du er interessert i ...

Les også