Kepler 452b: Den nyoppdagede planeten

Den nyoppdagede kloden Kepler 452b, som NASAs dyktige planetjegere har oppdaget, er den mest jordlignende planeten som hittil er funnet. Den er litt større enn Jorden og kan ha en overflate som kan inneholde vann og liv.

27. juli 2015 av Nadia Drake / National Geographic

I et glimt i lyset fra en fjern stjerne har NASAs dyktige planetjegere funnet et spor av en ny jordklode. Eller rettere sagt av den mest jordlignende av de planetene Kepler-ferden inntil videre har brakt for en dag.

”Dette er det nærmeste vi kommer et annet sted som noen kanskje kaller sitt hjem”, sa Jon Jenkins ved NASAs Ames-forskningssenter torsdag på en pressekonferanse, der funnet av planeten og en lovende liste over 500 andre mulige planeter ble offentliggjort.

Kepler 452b er 60 prosent større enn Jorden

Planeten, som har navnet Kepler 452b, går i bane rundt en seks milliarder år gammel stjerne som minner om Solen og er 1400 lysår fra Jorden. Kepler 452b er ca. 60 prosent større enn Jorden og opptil fem ganger så tung. Med et år som varer 385 dager, befinner den seg i det området i forhold til sin stjerne der temperaturen er helt perfekt for at vann kan eksistere i flytende form på planetes overflate.

Man vet ennå ikke sikkert hva Kepler 452b består av, men forskerne antar at det er minst 50 prosents sjanse for at den er en steinplanet. Hvis dette stemmer, ”har vi også en forventning om at atmosfæren er tykkere og har mer skydekke, og dessuten vil planeten med stor sannsynlighet fremdeles ha svært aktive vulkaner”, sier Jon Jenkins.

NASAs Kepler-ferd har oppdaget Jordens slektning: En planet bare 60 prosent større enn Jorden og som går i bane i den beboelige sonen til en stjerne som ligner på vår Sol.

En himmel full av planeter

Hensikten med Kepler-romsonden, som ble skutt opp i 2009, er å bestemme utbredelsen av jordlignende planeter i vår galakse Melkeveien. I fire år har Kepler hatt teleskopet rettet mot et område med stjernefylt himmel rett ovenfor det galaktiske planet. Der overvåker den uavbrutt 150 000 stjerner for å avsløre de små glimtene eller lysbruddene som vises når en fjern planet for en stund formørker stjernens overflate.

Den nye fangsten på 500 klodekandidater som ble offentliggjort torsdag, bringer Keplers samlede katalog over mulige planeter opp i 4696. 12 av disse er mindre enn to jorddiameter, og ni går i bane rundt stjerner som ligner på Solen når det gjelder størrelse og temperatur. Over 1000 Kepler-planeter er blitt bekreftet, og det er bare i en svært liten del av himmelen.

”Da jeg vokste opp og tittet opp på stjernene, var spørsmålet hvorvidt det fantes planeter rundt disse stjernene”, sier John Grunsfeld ved NASAs ledelse. ”Vi har et klart svar. De fleste av de stjernene du ser på nattehimmelen, har solsystemer rundt seg.”

Men de første spor av ekte jordslektninger – steinplaneter som går i bane rundt sollignende stjerner i en avstand som muliggjør liv – begynte først dukke opp fra stjernenes blinking i fjor. Nå har vi mer enn spor.

”Jeg tror at 452b bringer oss vesentlig nærmere oppdagelsen av et virkelig motstykke til Jorden og Solen”, sier Natalie Batalha ved NASAs Ames-forskningssenter i California. ”Kepler 452b er det nærmeste vi kommer nå.”

NASA på jakt etter jordkloder

Gruppens oppgave har fra starten av vært å finne ut hvor utbredt jordlignende kloder er. Spørsmålet har en enorm betydning for i hvor stor utstrekning universet kan tenkes å romme liv slik vi kjenner det. Men spørsmålet har vist seg vanskelig å besvare. Stjernene i Keplers synsfelt blinket mer enn forventet, noe som gjorde det vanskelig å skjelne planetavtrykk i glimtene. Og i 2013 ble Kepler-romsonden rammet av en instrumentfeil og kunne ikke fortsette med sin uavbrutte stirring på stjernene.

Nå begynner de mulige jordklodene endelig å dukke opp. Og for hver gang en planet blir bekreftet, kan forskerne justere sitt overslag over hvor utbredt jordkloder er – et tall som er helt avgjørende for planleggingen av fremtidige ferder som skal lete etter tegn på liv på disse klodene.

Foreløpig, sier Natalie Batalha, ser det ut til at mellom 15 og 25 prosent av stjernene kan være vert for en jordlignende klode. ”Men vi vet ikke hvor mange steder som vil vise seg å ha liv”, sier hun. ”En ting er å vite noe om mengden av planeter i den beboelige sonen. Noe helt annet er å vite hvor mange av dem som er levende kloder.”

Og mens Kepler-forskerne fortsatt studerer planetkatalogen i detalj, vil andre viktige planeter fortsette å dukke opp.

”Det vil komme mange flere”, sier Jeffrey Coughlin ved SETI-instituttet, som forsker på liv i universet. ”Jeg forventer en jevn strøm av oppdagelser fra Kepler de neste tiårene.”

Kanskje du er interessert i ...

Les også