Jordens "bilring" skrumper ikke inn

På grunn av kraftig issmelting har den ikke helt kuleformede jordkloden sluttet å minke rundt sin bulende midje, viser ny forskning.

8. juli 2011 av Rachel Kaufman, National Geographic News

Jorden minker ikke like raskt rundt midjen som den burde, og det er absolutt ikke fordi kloden ikke får nok vann.

Tvertimot gir smeltende is fra Antarktis og Grønland havene en enorm tilførsel av vann, som deretter trekkes mot ekvator og stikker kjepper i hjulene for en tusen år gammel utvikling der kloden har blitt smalere rundt livet, sier eksperter.

Forskere har lenge visst at Jorden ikke er helt kuleformet. Rotasjonskrefter får kloden til å bule ut rundt midjen. En person som står på Nordpolen, er for eksempel ca. 21 km nærmere Jordens sentrum enn en person som står ved ekvator.

Denne forskjellen har vært minkende, i hvert fall sett i et langt perspektiv. Etter at forskere begynte å måle utbulningen ved ekvator, har den skrumpet med sju mm for hvert tiende år. Kloden henter seg altså inn etter istiden, som begynte for ca. 2,6 millioner år siden og sluttet for 11 700 år siden.

Gjennom istiden "ligger all isen der, og den blir liggende i titusenvis av år", sier John Wahr, som er medforfatter av undersøkelsen. Ved polene "presser isen mot jorden, og jorden synker under den".

Den ekstra vekten i istiden presset også Jordens mantel utover, noe som økte klodens utbulning ytterligere.

Da isen fra istiden først var smeltet, begynte polene imidlertid langsomt å bevege seg tilbake, og det har de gjort siden.

Men nå "er det noe annet på ferde, og det motarbeider [minkingen av utbulningen]", sier John Wahr, som er geofysiker ved University of Colorado i USA.

Smeltende is spolerer klodens slankekur

Justeringen etter istiden begynte å gå langsommere i 1990-årene og ser nå ut til å ha stoppet helt. Det viser den nye undersøkelsen som bygger på data fra tvillingsatellittene Gravity Recovery And Climate Experiment (GRACE). GRACE foretar supernøyaktige målinger av Jordens gravitasjonsfelt, og det gjør forskerne i stand til for eksempel å beregne endringer i ismasse og mengden av vann i havene.

Og hvem er skurken? "Det ser ut til at Grønland og Antarktis mister masse", sier John Wahr.

Ifølge John Wahr og hans medarbeider Steve Nerem mister de to regionene til sammen 382 milliarder tonn is i året.

Isen dumper ned i havet, smelter og trekkes mot ekvator av de samme kreftene som gir Jordens dens "bilring". Og selv om det forminskede trykket på Grønland og Antarktis på lang sikt vil gjøre at Jorden blir litt slankere, vil det ta tusenvis av år før denne endringen inntreffer, sier forskerne.

Alt i alt er John Wahr og Steve Nerem kommet fram til at det nåværende istapet får Jordens utbulning til å vokse med sju mm pr. tiår – akkurat nok til å utligne den langsiktige justeringen, i hvert fall midlertidig.

Undersøkelsen av endringen i Jordens utbulning er ventet i et kommende nummer av Geophysical Research Letters.

Kanskje du er interessert i ...

Les også