Enorme undersjøiske vulkaner funnet

Forskere har oppdaget en gigantisk kjede av undersjøiske vulkaner utenfor Antarktis. Vulkanene kan vise seg å romme hittil ukjent dyreliv.

18. juli 2011 av Richard A. Lovett, National Geographic News

En gigantisk kjede av undersjøiske vulkaner er oppdaget utenfor Antarktis.

Alt i alt er det oppdaget rundt tolv hittil ukjente topper, noen opptil 3000 meter høye, opplyser British Antarctic Survey.

Vulkanene er funnet i nærheten av de britiske øygruppene South Georgia og South Sandwich Islands under en månedlang kartleggingsekspedisjon, der man ved hjelp av 3D-sonar har kartlagt et 600 km x 150 km stort hull i de eksisterende kartene over havbunnen.

"Det var helt utrolig å finne dem", sier Phil Leat, som var geolog og vulkanolog på ekspedisjonen. "Mange av disse vulkanene hadde vi ikke den fjerneste anelse om."

Vulkaner på størrelse med Fujiyama

Forskerne hadde forventet å finne vulkaner. For det første er det vulkansk aktivitet rundt South Sandwich Islands. For det andre fant et forbipasserende britisk marinefartøy i 1962 store biter flytende pimpstein som bare kunne stamme fra et undersjøisk utbrudd.

Men forskerne hadde ikke ventet å finne vulkaner på størrelse med Japans høyeste fjell, Fujiyama.

Vulkanenes enorme størrelse kan innimellom gjøre forskernes arbeid på havet en smule hårreisende. To av toppene strekker seg til en høyde av 70 meter under overflaten – den ene på et sted der de eksisterende kartene bare viste dypt vann.

"Du kan se havbunnen løfte seg under deg, men du vet ikke hvor høyt fjellet er", sier Phil Leat. "Man føler seg frem."

"Men det er også svært spennende, for man oppdager ikke bare en vulkan som ingen visste noe om, men også en gigantisk en."

Levesteder for nye arter

Ut fra en vitenskapelig synsvinkel er det et viktig funn, for på samme måte som vulkaner på land kan kollapse og utløse enorme jordskred – slik St. Helens i USA gjorde – kan de også rase sammen under vann og utløse tsunamier.

De nye vulkanene utgjør ingen stor trussel, ettersom "det ikke bor noen på South Sandwich Islands", sier Phil Leat. Men de gir en ny mulighet for å studere hvordan vulkaner fremkaller tsunamier.

En annen viktig faktor er at de fremdeles aktive vulkanene har hydrotermiske åpninger, som gir enestående betingelser for liv. Noe av dette livet svarer muligens til organismer som kanskje kan overleve rundt varme kilder i andre verdener som Jupiters måne Europa.

I tillegg er vulkanenes fjellsider ypperlige levesteder for fisk og andre organismer i havet.

"De er nesten som korallrev", sier Phil Leat.

"Det finnes ingen koraller, men de er levesteder. Når vi ved tidligere anledninger har studert slike områder, har vi funnet nye arter."

Kanskje du er interessert i ...

Les også