Var vulkaner skyld i neandertalernes undergang?

Moderne mennesker kan ha unngått utryddelse takket være artsfrender i fjerne områder.

29. september 2010 av Ker Than, National Geographic News

Ifølge en ny, kontroversiell teori kan katastrofale vulkanutbrudd i Europa ha desimert neandertalerne til et punkt der de ikke kunne overleve.

Moderne mennesker klarte seg derimot takket være befolkningsgrupper i Afrika og Asia, som de kunne falle tilbake på, sier forskere.

For rundt 40 000 år siden i det som i dag er Italia, og i Kaukasusfjellene, som skjærer seg gjennom Europa og Asia, fikk flere vulkaner utbrudd raskt etter hverandre, viser en ny undersøkelse som blir offentliggjort i oktobernummeret av tidsskriftet Current Anthropology.

Det er sannsynlig at utbruddene gjorde innhugg i eller utslettet lokale grupper av neandertalere og indirekte påvirket befolkningsgrupper lenger unna, konkluderer teamet med etter å ha analysert pollen og aske fra det berørte området.

Forskerne undersøkte ca. 40 000 år gamle lag med avleiringer i Mezmaiskaja-hulen i Russland og fastslo at jo mer vulkansk aske som fantes i et lag, desto mindre plantepollen inneholdt det.

"Vi undersøkte alle lagene for dette fingeravtrykket av vulkansk aske. Lag som inneholdt mye vulkansk aske, inneholdt ingen pollen fra trær og svært lite pollen fra andre plantearter," sier Naomi Cleghorn i forskerteamet. "Det er bare sterile lag."

Manglende planter har ført til en nedgang i antall planteetende pattedyr, noe som igjen har påvirket neandertalerne som drev jakt på store pattedyr for å få mat.

"Teorien om en miljømessig årsak til neandertalernes utryddelse har også tidligere vært luftet i litteraturen. Nå prøver vi å finne en konkret årsaksmekanisme, sier Naomi Cleghorn, som er antropolog ved University of Texas i USA.

Andre teorier går ut på at moderne mennesker spilte en viktig rolle for neandertalernes undergang, enten ved konkurranse, krig eller krysninger.

Hvis vulkanteorien holder stikk, var slutten mye mer tragisk for neandertalerne: en langsom død i et kaldt og trøstesløst landskap uten næringskilder.

"Det er vanskelig å forestille seg hvordan det må ha vært for de siste få gruppene og se stadig færre av andre grupper etter hvert som årene gikk, " sier Naomi Cleghorn.

Kanskje du er interessert i ...

Les også