Oppdagelsen av Timbuktu skuffet først ... men så likevel ikke

Noen ganger fører store oppdagelser til noe annet enn forventet, og det er Timbuktu et godt eksempel på. Europeerne drømte om å besøke den sagnomsuste oasebyen i Afrikas indre, og man var sikker på at den inneholdt ufattelige rikdommer. Mali hadde jo engang vært et mektig imperium, så ryktet måtte da være sant.

23. august 2013

Noen ganger fører store oppdagelser til noe annet enn forventet, og det er Timbuktu et godt eksempel på. Europeerne drømte om å besøke den sagnomsuste oasebyen i Afrikas indre, og man var sikker på at den inneholdt ufattelige rikdommer. Mali hadde jo engang vært et mektig imperium, så ryktet måtte da være sant.

Den skotske oppdageren Mungo Park kom muligens frem til Timbuktu da han seilte opp elven Niger. Men han døde i 1806, før han hadde kommet seg ut av Afrika, og etterlot seg ingen vitnesbyrd om byen. I 1824 utlovte franske Société de Géographie en dusør på 10 000 franc til den første ikke-muslimen som besøkte Timbuktu og slapp levende tilbake. Skotten Gordon Laing nådde frem i 1826, men ble drept på vei tilbake, og først to år senere kunne franskmannen René Caillié gjøre krav på den store pengesummen.

Han hadde reist alene og forkledt som muslim. Det var en stor bragd, men hans fortelling var skuffende. Timbuktu var en lutfattig ørkenby som ikke hadde mange spor av storhet. Men ikke desto mindre: Gullet og edelstenene manglet, men byen hadde en skjult skatt som på mange måter gjorde oppdagelsen langt større.

Timbuktu har en fortid som et av de største læresentrene i den islamiske verden, og tusenvis av enestående, gamle dokumenter og håndskrifter er bevart fra den tiden. De ligger ikke i noe sentralt arkiv eller i et stort bibliotek, men hjemme hos privatpersoner i byen. Noen familier har mer enn andre, og en del av materialet må ha blitt borte. Man har heller ikke full oversikt over hvor mye som finnes, men vitenskapen mener at det er snakk om minst 700 000 dokumenter, og det gjør oppdagelsen av Timbuktu til noe virkelig stort.

Kanskje du er interessert i ...

Les også