Monsterkanin funnet på øy i Middelhavet

Noen kjempestore fossiler som er funnet i Spania, stammer fra den største kjente kaninrasen – en "strandboms", som ifølge eksperter ikke kunne hoppe og hadde korte ører.

26. mars 2011 av Christine Dell'Amore, National Geographic News

En gruppe forskere som arbeider på den spanske øya Menorca, har nettopp offentliggjort funnet av verdens største kjente kaninrase, en merkverdig ikke-kaninaktig kjempe, som har fått navnet Nuralagus rex; "Menorcas kaninkonge".

Den 12 kg tunge arten var ca. seks ganger større enn den vanlige europeiske kaninen, som finnes på de fleste kontinenter, viser en analyse av flere benrester. Gigantiske kaninfossiler på Menorca er ikke noe nytt for undersøkelsens leder, Josep Quintana, selv om det tok litt tid før det gikk opp for ham for stort dette funnet egentlig er.

"Da jeg fant den første knokkelen, var jeg 19 år gammel, og jeg visste ikke hvor den stammet fra. Jeg trodde det var ben fra den menorkanske kjempeskilpadden!" sier Josep Quintana, som er paleontolog ved Institut Català de Palentologia i Barcelona.

Kanin med merkverdig utseende

Dyret, som levde for mellom tre og fem millioner år siden, hadde flere besynderlige trekk som ifølge undersøkelsen aldri før er sett hos kaniner, verken levende eller utdødde.

Et av dem er kjempekaninens "korte og stive" ryggsøyle, som innebar at den ikke kunne hoppe som en kanin. Og de relativt små sanserelaterte områdene på kraniet tyder på at dyret hadde små øyne og korte ører – stikk motsatt av nåtidens kaninører.

"Jeg tror at N. rex har vært en ganske klossete kanin når den gikk rundt," sier Josep Quintana. "Se for deg en bever oppe av vannet."

Til tross for særegenhetene har N. rex mange trekk ved kranium og tenner som finnes hos kaniner – noe som betyr at det "ikke er noen tvil om" at det er en kanin, sier Brian Kraatz, som er ekspert i kaninevolusjon ved Western University of Health Sciences i California i USA.

"[Selv om det er stort], er det faktisk et ganske typisk kaninhode som sitter på en atypisk kaninkropp," uttaler Brian Kraatz, som ikke har vært med i undersøkelsen.

Var kjempekaninen en tidlig "strandboms"?

Det "tette, panservognaktige" utseendet og den pussige anatomien til den nyoppdagede kaninen har kanskje oppstått som følge av en avslappet livsstil, legger Brian Kraatz til.

Kjempekaninen hadde ingen naturlige fiender på Menorca – en luksus som gjorde at arten kunne utvikle seg til å bli større og mer stillesittende, sier han. Nåtidens kaniner er små, livlige og har et skarpt syn for å unngå rovdyr.

"Den var trolig på evolusjonsmessig badeferie," sier Brian Kraatz, som en "strandboms på en øy".

Men selv om den gigantiske kaninen "ikke hadde så mange problemer og bekymringer", sier Brian Kraatz, "ble den for makelig og endte med å dø ut."

Undersøkelsen av det nye, kjempestore kaninfossilet kan leses i marsnummeret av tidsskriftet Journal of Vertebrate Paleontology.

Kanskje du er interessert i ...

Les også