Elefant lager og bruker verktøy

I et glimt av innsikt la en ung indisk hannelefant en plan og gjennomførte den, og det plasserer arten i en mer intelligent kategori, mener eksperter.

En indisk elefant bruker en terning til å få tak i frukt i en dyrehage i Washington D.C. i USA.
Photograph courtesy Foerder/Reiss, CUNY
En indisk elefant bruker en terning til å få tak i frukt i en dyrehage i Washington D.C. i USA.

I det som ligner et glimt av innsikt, har en ung indisk elefant i en dyrehage forvandlet en plastterning til en fotskammel og dermed et redskap, forteller en ny undersøkelse.

Denne lysende innskytelsen er det første beviset på at elefanter er i stand til å vurdere forskjellige måter å løse en oppgave på for deretter å legge en effektiv plan som de til slutt gjennomfører, sier forskere.

Ville ha frukt

Under forsøket var sju år gamle Kandula oppsatt på å nå bort til en klase frukt som var festet til en gren, som ved hjelp av et tau ble holdt rett utenfor elefantens rekkevidde. Etter tilsynelatende å ha tenkt seg grundig om, rullet den unge hannelefanten en stor plastterning bort til under grenen og gikk opp på den slik at den kunne snappe godbiten med snabelen – en prestasjon som elefanten gjentok flere ganger de neste dagene, både ved hjelp av terningen og ved hjelp av et traktordekk.

Ingen hadde tidligere sett Kandula, som er den yngste av elefantene i National Zoo i Washington D.C. i USA, flytte en gjenstand eller stille seg opp på en for å rekke bort til andre gjenstander, og den kom ikke fram til løsningen ved å prøve seg fram, sier Diana Reiss, som er medforfatter av undersøkelsen, og som studerer dyreintelligens hos elefanter og delfiner ved City University i New York.

Bare noen få arter – f.eks. mennesker, kråker og sjimpanser – har vist spontan innsikt, dvs. evnen til mentalt å finne løsningen på et fysisk problem der og da, sier Diana Reiss.

Kjepp blokkerer lukte- og følesansen

Forskerne ga Kandula forskjellige gjenstander som kunne brukes til å nå frukten med, deriblant kjepper som den kunne ha holdt med snabelen og dyttet ned fruktene med.

I begynnelsen lurte forskerne på hvorfor Kandula ikke gjorde dette, men så innså de at det ville være unaturlig for elefanter å bruke kjepper på denne måten.

Elefanter er kjent for å bruke kjepper som redskaper, f.eks. til å klø seg på ryggen med, men ikke til å lete etter føde med. Det skyldes at pattedyrene er sterkt avhengige av snabelens lukte- og følesans når de finner mat. Hvis de holder noe i snabelen, kan de ikke føle og lukte seg fram til maten like godt, sier forskerne.

"Det vil være det samme som at du holder øynene dine i hånden, og at jeg forteller deg at du skal plukke opp dette redskapet og hente en gjenstand. Hvis du gjorde det, ville du umiddelbart miste den viktigste sansen din", forklarer en annen av undersøkelsens opphavsmenn, Preston Foerder ved City University i New York.

Elefantens "plutselige åpenbaring"

De første gangene stirret Kandula bare på frukten som hang der, og overså både kjeppen og terningen som lå like ved.

"I løpet av sju 20 minutter lange forsøk fordelt på sju ulike dager forsøkte den ikke å bruke noe redskap til å nå maten", sier Diana Reiss.

"Men så fikk den til slutt noe som minnet om en plutselig åpenbaring, gikk rett bort til terningen, dyttet den i en rett linje bort til under frukten, gikk opp på den og fikk tak i frukten i én rask bevegelse."

"Vi vet ikke hva som foregår i hodet deres ... men det at den gikk rett bort til terningen, tyder på at den hadde sett for seg [fremgangsmåten] på forhånd," sier Diana Reiss.

Primatolog Frans de Waal er enig.

"For å gå et annet sted og hente et redskap som ikke er synlig i nærheten av målet, må elefanten se for seg hva den trenger og vite hvor den kan finne det, gå vekk fra målet som den ønsker å nå bort til, og hente redskapet, osv. – og alt dette går langt ut over de fleste dyrs normale innlæringsmønstre", sier Frans de Waal i Yerkes Primate Center ved Emory University i USA i en e-post.

Oppdagelsen er "ytterligere et bevis på at elefanter er helt på høyde med andre dyr med store hjerner når det dreier seg om å forstå årsak og virkning og løse oppgaver med hodet", tilføyer Frans de Waal, som ikke har medvirket i undersøkelsen.

Er Kandula klokere enn andre elefanter?

To eldre elefanter ble også testet, men de var ikke i stand til å vise samme kreative tenkeevne.

"Kanskje var de ikke ivrige nok etter å få tak i frukten, eller kanskje har det noe med alder å gjøre," sier Diana Reiss.

Hvis vi skal være helt ærlige, er Kandula en uvanlig nysgjerrig og intelligent elefant, sier Don Moore, medforfatter av undersøkelsen.

"Blant de kloke elefantene, og alle elefanter er kloke, mener vi at Kandula er en av de mest intelligente", sier Don Moore, som er med i ledelsen for dyrepleievitenskap i National Zoo.

Don Moore håper at oppdagelsen vil bidra til å skape oppmerksomhet rundt situasjonen til de truede indiske elefantene.

"Undersøkelser som denne kan få folk til å identifisere seg mer med dyrene, fordi de ser ut til å ligne på oss i større grad", sier han. "Hvis vi kan føle med dyrene, er vi også mer tilbøyelige til å hjelpe med å beskytte dem."

Undersøkelsen av elefanters tenkeevne er offentliggjort i nettutgaven av tidsskriftet PLoS ONE.

Delta i månedens blinkskudd

Delta i National Geographics månedlige fotokonkurranse her.

Nytt blad: Før Stonehenge

Abonnement: I blad nr. 8/2014 kan du lese om et nytt funn på Orknøyene som har forbløffet arkeologene.

Påmelding nyhetsbrev

Gratis nyhetsbrev fra National Geographic.

Registrer deg, så får du hver uke:

  • De fineste bildene
  • De beste artiklene
  • Ukens quiz

Illustrert Vitenskap
Historie
National Geographic

Copyright © 2009 Bonnier Publications